11 DE ENERO DE 2010

ERATÓSTENES
Muchos cientificos de la antigua Grecia creian que el mundo era redondo, pero ninguno supo de su tamaño hasta el siglo III a. de C., cuando Eratóstenes ( hacia 276-194 a. de C. ), director de la Biblioteca de Alejandria, diseñó un ingenioso método para medir el planeta
 
Eratóstenes sabia de la existencia de un pozo muy especial cerca de la localidad egipcia de Asuán. El 21 de junio al mediodia, en la jornada más larga del año, los rayos del sol penetraban directamente hasta el fondo de la cavidad, lo que significaba que la estrella estaba justo encima. Se dio cuenta de que si el sol estaba directamente encima de Asuán, entonces sus rayos debian incidir sobre Alejandria marcando un ángulo determinado, que debia tener orientación norte. Por tanto, si era capaz de medir este ángulo, tendria el dato clave para extrapolar el tamaño del planeta. Asi que el 21 de junio al mediodia clavó un palo en el suelo de Alejandria y midió el ángulo que formaba su sombra. Eratóstenes sabia que el ángulo de la sombra equivalia al formado por las dos ciudades y el centro de la Tierra, asi que dividió su tamaño por 360, el número de grados que tiene un circulo, para determinar la fracción del planeta que separaba ambas localidades. La respuesta fue un cincuentavo. Es decir, si caminas de Asuán a Alejandria y viceversa 50 veces, habrás andado el equivalente a la circunferencia de la Tierra. Sólo quedaba ya medir la distancia precisa entre ambas ciudades. Eratóstenes contrató a un profesional entrenado para dar pasos exactamente iguales, y de sus medidas dedujo que la circunferencia de la Tierra era de 39.690 kilómetros. Hoy en dia, usando esos mismos principios ideados por Eratóstenes hace más de dos milenios, los instrumentos modernos estiman que la distancia alrededor del ecuador es de 40.075 kilómetros. En los tiempos de Eratóstenes, el mundo conocido se extendia de España a la India. Él creia que el resto del planeta estaba cubierto por un vasto océano. De no ser por su enormidad, seria posible navegar desde España con rumbo al oeste hasta la India. Ésta fue la idea que inspiró a Cristóbal Colón para su famoso viaje de 1492
DATOS DE INTERÉS
1. Eratóstenes fue uno de los primeros historiadores en intentar ordenar, de forma cronológica, los acontecimientos pasados; las fechas que él determinó se siguen usando en el estudio de la antigüedad
2. También le debemos muchos conceptos modernos como la latitud y la longitud, las escalas musicales y los números primos
3. Otros cientificos de su época le apodaban, poco amistosamente, Beta, porque tenia tantas áreas de interés que sus contemporáneos le consideraban un aficionado, un tipo de segunda clase
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