Familia lingüistica, una de las más extensamente distribuidas de los indios norteamericanos. Deriva su nombre de la tribu de atabascanos de Canadá septentrional, pequeño grupo de la estirpe de los chipewyan. Las diferentes ortografias se utilizan generalmente a conveniencia. La división meridional es la mayor y más conocida y consiste en los Navajos, los Apaches, que incluyen los lipan, y los aislados apaches kiowa. En la división septentrional se conocen tres grupos. El oriental, al Este de las Montañas Rocosas y a lo largo del Bajo Mackenzie, comprende los tatsanottine o yellowknives ( del rio Yellowknife ), los thlingchadinne o dogribs, los kawchodinneh o Hares, los etchaotine o slaves, los chipewyan, los tsattine o beavers y los sarsi. El grupo noroccidental del interior de Alaska y del Yucón incluye los kutchin o loucheux, los ahtena y los khotana. El grupo suroccidental, al Sur del Yucón, en las Montañas Rocosas, y al Oeste de éstas, cuenta con los nahane, sekani, babine o nataotin, carriers o takuli y los chilcotin o tsilkotin. La división del Pacifico, a lo largo de la costa desde Washington hasta el Norte de California, incluye los kwalhioqua, umpqua, coquille o mishikhwutmetunne, taltushtuntude, chastacosta, tututunne, chetco, tolowa, hupa, tlelding, hoilkut, mattole, sinkyone, lassik y kuneste. La mayor parte del grupo del Pacifico se formó de poblados pequeños y esparcidos que desaparecieron o se fundieron con otros grupos en época remota. En general los atapascos absorbian las culturas de sus vecinos y conservaron poco de lo que fuera caracteristico de la estirpe. Sin embargo, los idiomas persistieron definitivamente afines, aunque tan diferentes que hacen suponer que las varias divisiones han estado separadas durante siglos. Las tribus apenas tenian gobierno, excepto la jefatura patriarcal de los grupos familiares. Se mantenian especialmente de la caza y la pesca. Los shamans o médicos brujos tenian mucha influencia, pero la religión estaba menos desarrollada que entre los grupos indios en general.
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